Lucy, una cazadora de asteroides de la NASA, volando en el cielo: NPR

El cohete Atlas V de United Launch Alliance que transporta la nave espacial Lucy despega del Complejo de Lanzamiento 41 en la Estación de la Fuerza Espacial de Cabo Cañaveral el sábado en Cabo Cañaveral, Florida.

John Roe / AFP


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El cohete Atlas V de United Launch Alliance que transporta la nave espacial Lucy despega del Complejo de Lanzamiento 41 en la Estación de la Fuerza Espacial de Cabo Cañaveral el sábado en Cabo Cañaveral, Florida.

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CAPE CANAVERAL, Florida – Una nave espacial de la NASA llamada Lucy se lanzó al cielo cargada de diamantes el sábado por la mañana en una misión de 12 años para explorar ocho asteroides.

Siete rocas espaciales misteriosas se encuentran entre enjambres de asteroides que comparten la órbita de Júpiter, que se cree que son los restos originales de la formación de planetas.

El cohete Atlas V despegó antes del amanecer, enviando a Lucy en un vuelo sinuoso que abarcó casi 4 mil millones de millas (6,3 mil millones de kilómetros). Los investigadores se emocionaron cuando describieron el lanzamiento exitoso: el científico jefe Hal Levison dijo que era como ver el nacimiento de un bebé. «¡Ve, Lucy!» impulso.

Lucy lleva el nombre de los restos óseos de un antepasado humano de 3,2 millones de años encontrados en Etiopía hace casi medio siglo. El descubrimiento recibió su nombre de la canción de los Beatles de 1967 «Lucy in the Sky with Diamonds», que llevó a la NASA a enviar la nave espacial para volar con la canción de los miembros de la banda y otras brillantes palabras de sabiduría impresas en una placa. La nave espacial también llevaba un disco de diamante desarrollado en laboratorio para uno de sus instrumentos científicos.

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En un video pregrabado de la NASA, el baterista Ringo Starr rindió homenaje al fallecido John Lennon, a quien se le atribuye haber escrito la canción que lo inspiró todo.

«Estoy muy emocionada, Lucy regresará al cielo con diamantes», dijo Starr. «A Johnny le encantaría». «De todos modos, si conoces a alguien allí, Lucy, dale paz y amor de mi parte».

La nave espacial Lucy de la NASA se ve con sus habitaciones en las instalaciones de AstroTech en Titusville, Florida, el 2 de septiembre. Será la primera misión espacial en explorar una variedad de pequeños objetos conocidos como asteroides troyanos de Júpiter.

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La nave espacial Lucy de la NASA se ve con sus habitaciones en las instalaciones de AstroTech en Titusville, Florida, el 2 de septiembre. Será la primera misión espacial en explorar una variedad de pequeños objetos conocidos como asteroides troyanos de Júpiter.

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Al paleoantropólogo detrás del descubrimiento de fósiles de Lucy, Donald Johansson, se le puso la piel de gallina mientras veía a Lucy volar: «Nunca miraré a Júpiter … dijo que estaba lleno de asombro por esta» intersección entre nuestro pasado, nuestro presente y nuestro futuro. . «

«La presencia de un ancestro humano longevo impulsó una misión que promete agregar información valiosa sobre la formación de nuestro sistema solar es muy emocionante», dijo Johansson, de la Universidad Estatal de Arizona, quien viajó a Cabo Cañaveral para lanzar su primer cohete.

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La misión de Lucy de 981 millones de dólares es la primera en apuntar al llamado séquito troyano de Júpiter: miles, si no millones, de asteroides que comparten la órbita del gigante gaseoso alrededor del sol. Algunos asteroides troyanos preceden a Júpiter en su órbita, mientras que otros lo siguen.

A pesar de sus órbitas, los troyanos están lejos del planeta y, en su mayoría, están dispersos unos de otros. No hay ninguna posibilidad fundamental de que Lucy sea alcanzada por alguien mientras sobrepasa sus objetivos, dijo Levison, científico principal de la expedición del Southwest Research Institute.

Lucy cruzará la Tierra el próximo octubre y nuevamente en 2024 para obtener suficiente gravedad para alcanzar la órbita de Júpiter. En el camino hacia allí, la nave espacial pasará por el asteroide DonaldJohansson entre Marte y Júpiter. La roca, acertadamente llamada, será un calentamiento para los instrumentos científicos en 2025.

El cohete United Launch Alliance Atlas V con la nave espacial Lucy a bordo se muestra en esta imagen de exposición de 2 1/2 minutos cuando se lanzó el sábado.

Bill Ingalls / NASA vía AP


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El cohete United Launch Alliance Atlas V con la nave espacial Lucy a bordo se muestra en esta imagen de exposición de 2 1/2 minutos cuando se lanzó el sábado.

Bill Ingalls / NASA vía AP

Persiguiendo su poder de dos alas solares circulares masivas, Lucy perseguirá cinco asteroides hacia el grupo líder de troyanos a fines de 2020. La nave espacial luego se acercará a la Tierra para recibir otra ayuda gravitacional en 2030. Esto enviará a Lucy de regreso al grupo troyano. , donde superará los dos últimos goles en 2033 para conseguir el récord de ocho asteroides visitados en una sola misión.

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Es un camino complejo e indirecto que inicialmente hizo que el jefe de la misión científica de la NASA, Thomas Zurbuchen, negara con la cabeza. «Tienes que estar bromeando. ¿Es eso posible?» Recuerda la pregunta.

Lucy pasará a menos de 600 millas (965 kilómetros) de cada objetivo; El más grande tiene unas 70 millas (113 kilómetros) de ancho.

«¿Hay montañas? ¿Valles? ¿Cráteres?», Dijo Hal Weaver de la Universidad Johns Hopkins, que está a cargo de la cámara en blanco y negro de Lucy. «Pero no podemos esperar a ver qué … las imágenes revelarán estos fósiles del formación del sistema solar «.

La NASA planea lanzar otra misión el próximo mes para probar si los humanos podrían alterar la órbita del asteroide, entrenándose en el caso de una roca letal en la Tierra en esa dirección.

Gustavo Galas

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